I know who holds the future // Yo Sé Quién Tiene el Futuro

I know who holds the future // Yo Sé Quién Tiene el Futuro

September 29, 2022

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Memo for Preachers

October 9, 2022 - 18th Sunday after Pentecost
Jeremiah 29:1-14; Psalm 111; 2 Timothy 2:8-15; Luke 17:11-19
By Paul I. Burrow

I know who holds the future

Toward the end of the school year last Spring, I was asked to give a message for the local Baccalaureate service. I hadn’t been to a Baccalaureate service since the one I spoke at when I graduated from Mt. Pleasant High School in 1973. I thought about how I wanted to approach the sermon. One thing I knew I didn’t want to do was use Jeremiah 29:11 which, in my opinion, is so overused that it has lost its significance. Instead, I chose to preach on the last part of Romans 8 which affirms that nothing can separate us from the love of God in Jesus Christ. So, I couldn’t help but note the irony when I checked the lectionary readings for this Sunday, and I decided that I couldn’t avoid the issue twice.

In this passage, Jeremiah is peering into the future. We all like to think about what the future will be like. But Jeremiah is not talking about the kind of future that the Israelites wanted to hear about. The Israelites have been taken into exile. They are now living in Babylon and, more than anything else, they want to return home to Jerusalem. So, what does Jeremiah tell them? “Build houses and live in them; plant gardens and eat they produce. Take wives and have sons and daughters; take wives for your sons, and give your daughters in marriage, that they may bear sons and daughters; multiply and do no decrease.” (Jeremiah 29:5-6 NRSV). In other words, Jeremiah is telling these exiles – Get ready for the long haul. This exile will not be a short thing – as some of the false prophets predicted. In fact, you’d better start thinking about generations, not months or even years.

Not only that, Jeremiah goes so far as to tell the Israelites that they should seek what’s best for those who put them in exile. “ . . . Seek the welfare of the city where I have sent you into exile, and pray to the Lord on its behalf, for in its welfare you will find your welfare.” (Jeremiah 29:7 NRSV). This is definitely not what the Israelites were wanting to hear. This exile was a punishment. They wanted to return to Israel as quickly as possible. But, here is Jeremiah telling them – Get ready for the long haul. You’re going to be here for an extended period of time. And not only that, Jeremiah tells them that they should pray for their conquerors. Is it any wonder that Jeremiah’s letter was not well received?

As I thought about Jeremiah’s letter, I couldn’t help but think how it applies to the situation that The United Methodist Church finds itself in these days. I’ve heard some (perhaps many) individuals say that we are living through the end of The United Methodist Church as we’ve always known it. And let’s be honest, things are not the same as they were in the past. The pews are not packed the way they used to be. There aren’t nearly as many young families as there were 50 years ago. How many times have you heard people say something like – “I remember when we had these rooms packed (for Vacation Bible School, or Sunday School, or whatever).” And now, we’re seeing churches that are seeking to disaffiliate. One can certainly relate to Chicken Little that perhaps the sky really is falling.

However, I most strongly disagree with such doomsayers. And this is where we come to Jeremiah 29:11: “For surely I know the plans I have for you, says the Lord, plans for your welfare and not for harm, to give you a future with hope.” (Jer. 29:11 NRSV). At Baccalaureate services, they always read that one verse and ignore the rest of the context from which the verse comes. I’m doing the opposite of that today. I’ve laid out the challenges that Jeremiah presented, and that we’re faced with as a denomination in the 21st century. However, we shouldn’t forget that 11th verse. I am firmly convinced that God does have good plans for our denomination. I believe we have a bright future – a future with hope. That future won’t come easily, and it will be different from what we’ve known in the past.

And, why do I say that? I’ll date myself here – but, the shoe fits me well. Back when I was in high school, my parents discovered records of George Beverly Shea. He was the main soloist for the Billy Graham Crusades. And, believe it or not, he lived to be 104 years dying in 2013. One of the songs that I remember my parents playing on our old stereo in the living room was entitled “Known Only to Him”. The song begins with the lines – “I know not what the future holds, but I know who holds the future.” That describes our situation exactly. We don’t know what the future holds for our denomination – or for any congregation – but, we do know that God holds the future. When we work with God, even though it might be for the long haul, the end result will indeed be good – and full of hope.

The United Methodist Church has given me the roots of my faith. It has taught me the Biblical foundations of that faith. It has shown me how to live my faith in the real world. I have seen The United Methodist Church respond to disasters throughout the world through UMCOR. I have seen UMW, now United Women in Faith, reach out in mission in a variety of ways. I have been to a number of United Methodist Men convocations at Perdue and have truly felt the Holy Spirit moving in our midst.

We are in Charge Conference season. And, I am not any different from anyone else. I don’t like to fill out Charge Conference forms. However, in the Iowa Annual Conference, there is one question in the form that I have our Church Council fill out that I really appreciate. It asks the members of the church to recount where they have seen God working in the church over the past year. Over the many years that I have served as a pastor, I have never had a church draw a blank on this question. They can always reflect on what has happened within the church and they have always been able to see God working in their midst. I encourage you to ask your congregants where they have seen God working in their congregation – and in their denomination. God continues to work in and through The United Methodist Church. And, while I may not know what the future holds, I truly do know who holds the future.
Paul I. Burrow is a semi-retired pastor serving Medora and New Virginia United Methodist Churches half-time.  

Memorándum para los que predican

9 octubre, 2022 – Domingo 18 después de Pentecostés
Jeremías 29:1-14;
 Salmos 111; 2 Timoteo 2:8-15; Lucas 17:11-19
Por Paul I. Burrow

Yo Sé Quién Tiene el Futuro

Hacia el fin del año escolar la primavera pasada, me pidieron preciar el sermón para el servicio local de bachillerato. No había estado en un servicio de bachillerato desde el servicio en que di un discurso cuando yo me gradué de Mt. Pleasant High School en 1973. Pensé en cuál texto quería usar. Una cosa que sabía es que no quería usar Jeremías 29:11, el cual en mi opinión es tan sobreutilizado que ha perdido su significado. En vez de eso, escogí predicar en la última parte de Romanos 8 que afirma que nada puede separarnos del amor de Dios en Jesucristo. Así que no pude evitar la ironía cuando miré las lecturas del leccionario para este domingo, y decidí que no podía evitar la lectura dos veces.

En esta lectura, Jeremías mira hacia el futuro. A todos nosotros nos gusta pensar en cómo será el futuro. Pero Jeremías no habla acerca de la clase de futuro acerca de que los israelitas querían oír. Los israelitas han sido tomados en exilio. Ahora viven en Babilonia, y más que nada, quieren regresar a su casa en Jerusalén. Pues, ¿qué les dice Jeremías? “Edificad casas y habitadlas; plantad huertos y comed del fruto de ellos. 6 Casaos y engendrad hijos e hijas; dad mujeres a vuestros hijos y dad maridos a vuestras hijas, para que tengan hijos e hijas. Multiplicaos allá, y no disminuyáis.” (Jeremías 29:5-6 RVR95). En otras palabras, Jeremías les dice a estos exilados – Prepárense para el viaje largo. Este exilio no va ser cosa corta – como algunos profetas predicaban. De verdad, deben estar pensando en generaciones, no en meses, ni en años.

Y Jeremías va aún más y les dice a los israelitas que deben buscar lo que es mejor para los que los pusieron en exilio. “Procurad la paz de la ciudad a la cual os hice transportar, y rogad por ella a Jehová, porque en su paz tendréis vosotros paz.” (Jeremías 29:7 RVR95). Esto definitivamente no es lo que los israelitas querían oír. Este exilio era castigo. Querían volver a Israel tan rápidamente como posible. Pero, Jeremías les dice – “Esto es un viaje largo. Van a estar aquí durante un tiempo extendido. Y más, Jeremías les dice que deben orar por sus conquistadores. ¿Es maravilla que no recibieron bien la carta de Jeremías?

Como pensaba en la carta de Jeremías, no pude evitar pensar en cómo aplica a la situación en que se encuentra La Iglesia Metodista Unida estos días. He oído a algunos (quizás a muchos) individuos decir que experimentamos el fin de La Iglesia Metodista Unida como la hemos conocido. Y para ser honesto, las cosas no son como eran en el pasado. Los bancos no son llenos como eran. No hay tantas familias jóvenes como hace 50 años. ¿Cuántas veces ha oído a alguien decir – “Yo recuerdo cuando estos salones estaban llenos (para la Escuela Bíblica o para la Escuela Dominical, o lo que sea).” Y ahora, vemos a iglesias que buscan desafiliarse. Se puede relatar con El Pollo Pequeño que quizás el cielo de verdad cae.

Sin embargo, fuertemente estoy de desacuerdo con tales pesimistas. Y es aquí que llegamos al Jeremías 29:11: “Porque yo sé los pensamientos que tengo acerca de vosotros, dice Jehová, pensamientos de paz y no de mal, para daros el fin que esperáis.” (Jeremías 29:11 RVR95). En los servicios de Bachillerato, siempre leen un versículo e ignoran el contexto de que viene este versículo. Yo hago el opuesto hoy. He presentado los desafíos que Jeremías demostró, y los desafíos que tenemos hoy en el siglo XXI. Pero no debemos olvidar versículo 11. Estoy convencido firmemente que Dios tiene buenos planes para nuestra denominación. Creo que tenemos un futuro brillante – un futuro con esperanza. Ese futuro no vendrá fácilmente, y será diferente de lo que hemos conocido en el pasado.

Y, ¿por qué digo esto? Demostraré mi edad aquí – pero tengo esos años. Cuando estaba en el colegio, mis padres descubrieron los discos de George Beverly Shea. Era el solista primario para las Cruzadas de Billy Graham. Y créalo o no, vivió a los 104 años muriendo en 2013. Una de las canciones que recuerdo tocando en el tocadiscos de mis padres en nuestra sala tenía el título “Sabido Solamente Por Él.” La canción comienza con las líneas – “No sé que tiene el futuro, pero sí sé quién tiene el futuro.” Eso describe nuestra situación exactamente. No sabemos que tiene el futuro para nuestra denominación – ni para cualquiera congregación – pero, sí sabemos que Dios tiene el futuro. Cuando trabajamos con Dios, aunque sea un viaje largo, el resultado de verdad será bueno – y lleno de esperanza.

La Iglesia Metodista Unida me ha dado las raíces de mi fe. Me ha enseñado la fundaciones bíblicas de esa fe. Me ha mostrado vivir mi fe en el mundo verdadero. He visto a La Iglesia Metodista Unida responder a desastres en todas partes del mundo mediante UMCOR. He visto a las Mujeres Metodistas Unidas – ahora Mujeres Unidas en Fe – alcanzar en misión en una varidad de maneras. He estado a un buen número de convocaciones de Hombres Metodistas Unidos y de verdad he sentido el Espíritu Santo moviendo entre nosotros.

Estamos en la temporada de las Conferencias de las Cargas. Y, yo no soy diferente de nadie más. No me gusta llenar todos esos formularios para las Conferencias de las Cargas. Sin embargo, en la Conferencia Anual de Iowa, hay una pregunta en el formulario que el Concilio de la Iglesia llena que de verdad me gusta. Pide que los miembros relaten dónde han visto a Dios obrando en la iglesia en el año pasado.  Durante los muchos años que he servido como pastor, jamás se han quedado en blanco con esta pregunta. Siempre reflexionan sobre lo que ha ocurrido dentro de la iglesia y siempre han podido ver a Dios obrando entre ellos. Le animo que Ud. pida que sus congregantes dónde han visto a Dios obrando en su congregación – y en nuestra denominación. Dios sigue obrando en y mediante La Iglesia Metodista Unida. Y mientras que no sé qué tiene el futuro, sí que sé quién tiene el futuro.
Paul I. Burrow es pastor semi-jubilado sirviendo de medio tiempo a las iglesias metodistas unidas Medora y New Virginia.